A child drawing on a large piece of canvas smattered with drawings and colorful squiggles

How Much Water is There? Voices and Traces of Water as Perceived by Children and Young People in Bogotá

Diana Wiesner, Bogota. 
27 May 2024

Many voices. Greener cities. Better cities.

Lee esto en español.

The relationship that children and adolescents have with water goes beyond its basic function in daily life. Water is an element that awakens emotions and feelings in people, both individually and collectively.

Over the course of a year, we embarked on an emotional and conceptual journey of exploration and reflection on water with two groups of young people and children living on the border between urban and rural areas in the hills of Bogotá. This experience led us toward a comprehensive understanding of their relationship with water, beyond considering it only as an essential resource.

This article is based on the partial results of an ongoing project, developed in the year 2022, by the Cerros de Bogotá Foundation, under the coordination of Santiago Córdoba, Samuel Serna, and Héctor Álvarez. In addition, we had the enthusiastic support of a group of students who were passionate about architecture and the environment. In Bogotá, this project, carried out for Fondo Acción, has explored the relationship of children and adolescents with water, seeking to understand it from different perspectives: emotional, cultural, and ecological.

Water is an element that awakens emotions and feelings in people, both individually and collectively. To understand this relationship, different exercises and workshops were conducted to explore how water young participants feel about this source. The students’ daily experiences reveal three important manifestations of their relationship with water. First, the domestic uses of water, are linked to personal and environmental care tasks; they also highlight the importance of these daily chores, which can be both expressions of affection and culturally undervalued. Second, the weather, particularly rain, influences students’ emotions and decisions, from enjoying it to fearing it or adapting to it in their clothing and activities. Third, the presence of streams and drains in the surroundings of the students’ schools and neighborhoods is a reality that, surprisingly, many are unaware of, despite their proximity and relevance in the territory.

The nature of maps and how they can represent the relationship with water was also explored. Maps are not only geographical representations but also symbolic and emotional expressions of our environment. For the children and adolescents, defining what a map is and what elements it should include was an exercise that allowed them to reflect on how they perceive and represent the world around them.

What does water feel like?

Emotional mapping became a powerful tool for exploring young people’s relationship with water. Multisensory activities were used to allow participants to express their own perceptions and emotions related to water. Questions such as “What does water feel like?”, and “What does water sound like?” led to deep reflections and the creation of emotional maps.

A group of kids drawing on a large brown paper spread outside on the concrete
Participants mapping out their emotions and perceptions of water. Photo: Fundación Cerros de Bogotá

An important aspect that was highlighted during these exercises was the language used to describe water and bodies of water in the environment. It was noted that many of the words used were derogatory, such as “puddle”, “pichal”, “caño”, indicating a disconnect and lack of appreciation for these natural resources. This underscores the importance of changing the way we talk about water and promoting a deeper understanding of its ecological and cultural importance.

Multiple hands reaching into a blue bucket with dark water inside
Participants feeling water. Photo: Fundación Cerros de Bogotá
A close-up of a person's ear
Photo: Fundación Cerros de Bogotá

How much water is there?

The diversity of responses reflected the multiplicity of facets that young people associate with water, from its role as a source of life to its use as a tool or even as a mystery factor. This diversity of meanings highlights the need to contextualize and better understand the concept of water, as it is more difficult to protect something that is not fully understood.

A child drawing on a large piece of canvas smattered with drawings and colorful squiggles
Photo: Fundación Cerros de Bogotá

In addition to exploring what water is, they investigated where it comes from. The answers ranged in context from the mythological to the scientific, showing the complexity of young people’s relationship with this vital resource. These questions have no single answers, opening the door to open dialogue and exploration of scientific and cultural concepts related to water.

“A monster brought it…”, “it comes from the mountain…”, “it forms in the clouds and falls as rain and hail…”, “it comes from the center of the Earth…” or “it comes from the wasteland…” are some of the answers to the question: “Where does water come from?”.

Spaces and experiences

The relationship of children and adolescents with water is forged on different scales and spaces, from the individual body to the community as a whole. Five “living spaces” were identified that influence their perception of water: their own body, the home, the school, the neighborhood, and the homes of people close to them.

Four separate drawings of human bodies
Corpography exercises carried out by students from El Manantial school. Photo: Fundación Cerros de Bogotá

An interesting exercise was the “Corpographies of Water”, which explored how young people represent their bodies and their relationship with water through drawing. This allowed understanding of individual and symbolic perceptions of the presence of water in their lives. In addition, the importance of identity in the relationship with water was highlighted, as the recognition of the environment and belonging influence the care and protection.

Scientific name Names given by the group Scientific name Names given by the group
Bomarea multiflora Delirious bells Taraxacum sp. Queen of the plants
Lecanoromycetes Mushroom plant Acacia sp. Stinky witch’s fart
Teloschistes sp. Mushroom of hearts Oxalis sp. Limon bush
Astylus sp. Soldier Passiflora sp. Skeep


Some names with which the group of children from El Manantial school baptized the local biodiversity

Young people’s everyday experiences with water also play a crucial role in shaping their imaginaries and emotional connections. The domestic use of water, interactions with rain, and the presence of bodies of water in their immediate environment are elements that shape their relationship with this natural resource.

This project has demonstrated the importance of understanding the emotional and cultural relationship of children and adolescents with water to promote their community protection. Emotional mapping has been a powerful tool to explore this relationship from multiple perspectives, and the results highlight the need to change the way we talk and think about water.

In addition, the importance of contextualizing questions about water and promoting a deeper understanding of its nature and role in our lives has been highlighted. Education and awareness raising are key to fostering a more sustainable relationship with it and inspiring concrete actions to care for and protect it.

Ultimately, this project demonstrates that the active participation of children and adolescents in reflection and action on water is fundamental to building communities that are more aware of and committed to the preservation of this vital resource. Their voice and vision must be taken into account in efforts to ensure a sustainable future for water in Bogotá and around the world.

This work has made us reflect on how we take water for granted in our daily lives, forgetting its origin. This type of exercise with children and adolescents allows us to explore the temporal, spatial, and social origin of water, as well as to map these questions into graphical results. In addition, we seek to balance the evaluation of water governance by considering sensory and emotional aspects rather than limiting ourselves to technical data obtained by adults.

Diana Wiesner

On The Nature of Cities

¿Cuántas aguas hay?

Voces y huellas del agua percibidas por algunos niños niñas y jóvenes en Bogotá

La relación que niños, niñas y adolescentes tienen con el agua va más allá de la función básica que tiene el líquido en la vida diaria. El agua es un elemento que despierta emociones y sentimientos en las personas, tanto a nivel individual como colectivo.

A lo largo de un año nos embarcamos en un viaje emocional y conceptual de exploración y reflexión sobre el agua junto a dos grupos de niños, niñas y jóvenes que residen en el límite entre lo urbano y lo rural en los cerros de Bogotá. Esta experiencia nos llevó a adentrarnos en una comprensión integral de su relación con el agua, más allá de considerarla únicamente como un recurso esencial.

Este artículo se fundamenta en los resultados parciales de un proyecto en curso, desarrollado durante el año 2022 por la Fundación Cerros de Bogotá, bajo la coordinación de Santiago Córdoba, Samuel Serna y Héctor Álvarez. Además, contamos con el apoyo entusiasta de un grupo de estudiantes apasionados de arquitectura y medioambiente.

En Bogotá este proyecto, realizado para Fondo Acción, ha explorado la relación de niños, niñas y adolescentes con el agua, buscando entenderla desde diferentes perspectivas: la emocional, la cultural y la ecológica.

El agua es un elemento que despierta emociones y sentimientos en las personas, tanto a nivel individual como colectivo. Para comprender esta relación se llevaron a cabo diferentes ejercicios y talleres que exploraron qué sienten frente a este recurso los participantes. Las experiencias cotidianas de los estudiantes revelan tres manifestaciones importantes en su relación con el agua. En primer lugar, los usos domésticos vinculados a tareas de cuidado personal y del entorno; destacan, así mismo, la importancia de estas labores cotidianas que pueden ser expresiones de afecto, aunque estén subvaloradas culturalmente.

En segundo lugar, el estado del tiempo, particularmente la lluvia, influye en las emociones y decisiones de los estudiantes, quienes van el disfrute  de la misma hasta el temor que les produce o la adaptación a ella en su vestimenta y sus actividades.

En tercer lugar, la presencia de quebradas y drenajes en el entorno de los colegios y de los barrios en los que viven los estudiantes es una realidad que, sorprendentemente, muchos desconocen, a pesar de su cercanía y relevancia en el territorio.

También se exploró la naturaleza de los mapas y cómo estos pueden simbolizar la relación con el agua. Los mapas no son solo representaciones geográficas, sino también expresiones simbólicas y emocionales de nuestro entorno. Para los niños, niñas y adolescentes definir qué es un mapa y qué elementos debe incluir fue un ejercicio que les permitió reflexionar sobre cómo perciben y representan el mundo que les rodea.

¿Cómo se siente el agua?

La cartografía emocional se convirtió en una herramienta poderosa para explorar la relación de los jóvenes con el agua. Se utilizaron actividades multisensoriales para permitir que los participantes expresaran sus propias percepciones y emociones relacionadas con ella. «¿Cómo se siente el agua?» y «¿cómo se escucha?» son algunas de las preguntas que llevaron a reflexiones profundas y a la creación de mapas emocionales.

Un grupo de niños dibujando en un gran papel marrón extendido afuera sobre el concreto.
Los participantes mapean sus emociones y percepciones del agua. Foto de : Fundación Cerros de Bogotá

Un aspecto importante que se destacó durante estos ejercicios fue el lenguaje utilizado para describir el agua y los cuerpos de agua en el entorno. Se observó que muchas de las palabras utilizadas eran despectivas, como «charco», «pichal», «caño», lo que indicaba una desconexión y una falta de aprecio por estos recursos naturales. Esta situación subraya la importancia de cambiar la forma en la que hablamos sobre el agua y de promover una comprensión más profunda de su importancia ecológica y cultural.

Varias manos metiéndose en un cubo azul con agua oscura en el interior
Los participantes sienten agua. Foto de : Fundación Cerros de Bogotá
Un primer plano de la oreja de una persona.
Foto de : Fundación Cerros de Bogotá

¿Cuántas aguas hay?

La diversidad de respuestas reflejó la multiplicidad de facetas que los jóvenes asocian con el agua, desde su papel como fuente de vida hasta su uso como herramienta o incluso como un factor de misterio. Esta diversidad de significados destaca la necesidad de contextualizar y comprender mejor el concepto de agua, ya que es más difícil proteger algo que no se entiende completamente.

Un niño dibujando en un gran lienzo salpicado de dibujos y garabatos de colores.
Foto de : Fundación Cerros de Bogotá

Además de explorar qué es el agua, se investigó de dónde proviene. Las respuestas variaron en un contexto que va desde lo mitológico hasta lo científico, lo que mostró la complejidad de la relación de los jóvenes con este recurso vital. Estas preguntas no tienen respuestas únicas, lo que abre la puerta a un diálogo abierto y a la exploración de conceptos científicos y culturales relacionados con el agua.

«La trajo un monstruo…», «viene de la montaña…», «se forma en las nubes y cae como lluvia y granizo…», «sale del centro de la Tierra…» o «viene del páramo…» son algunas de las respuestas a la pregunta: «¿De dónde viene el agua?».

Espacios y experiencias

La relación de los niños, niñas y adolescentes con el agua se forja en diferentes escalas y espacios, desde el cuerpo individual hasta la comunidad en su conjunto. Se identificaron cinco «espacios vitales» que influyen en su percepción: el propio cuerpo, la casa, el colegio, el barrio y las casas de las personas cercanas.

Cuatro dibujos separados de cuerpos humanos.
Ejercicios de corpografía realizados por alumnos del colegio El Manantial. Foto de : Fundación Cerros de Bogotá

Un ejercicio interesante fue el de las «corpografías del agua», que exploró cómo los jóvenes representan a través del dibujo sus cuerpos y su relación con este recurso natural. Esto permitió entender las percepciones individuales y simbólicas de la presencia del agua en sus vidas. Además, se destacó la importancia de la identidad en la relación con el líquido, ya que el reconocimiento del entorno y la pertenencia influyen en su cuidado y protección.

Nombre científico Nombres puestos por el grupo Nombre científico Nombres puestos por el grupo
Bomarea multiflora Campaneras


Taraxacum sp. Reina de las plantas
Lecanoromycetes Algosa

Hongo planta

Acacia sp. Apestosa

Peo de bruja

Teloschistes sp. Hongo de corazones Oxalis sp. Mata de limón
Astylus sp. Soldado Passiflora sp. Ovejita


Algunos nombres con los que el grupo de niños del colegio El Manantial bautizaron la biodiversidad local

Las experiencias cotidianas de los jóvenes con el agua también desempeñan un papel crucial en la formación de sus imaginarios y conexiones emocionales. El uso doméstico del agua, las interacciones con la lluvia y la presencia de cuerpos de agua en su entorno inmediato son elementos que moldean su relación con este recurso natural.

Este proyecto ha demostrado la importancia de comprender la relación emocional y cultural de los niños, niñas y adolescentes con el agua para promover la protección comunitaria de la misma. La cartografía emocional ha sido una herramienta poderosa para explorar esta relación desde múltiples perspectivas, y los resultados destacan la necesidad de cambiar la forma en la que hablamos sobre el agua y cómo la pensamos.

Además, se ha subrayado la importancia de contextualizar las preguntas sobre el agua y promover una comprensión más profunda de su naturaleza y su papel en nuestras vidas. La educación y la sensibilización son clave para fomentar una relación más sostenible con ella y para inspirar acciones concretas de cuidado y protección.

En última instancia, este proyecto demuestra que la participación activa de niños, niñas y adolescentes en la reflexión y acción sobre el agua es fundamental para construir comunidades más conscientes y comprometidas con la preservación de este recurso vital. Su voz y su visión deben ser tenidas en cuenta en los esfuerzos por garantizar un futuro sostenible para el agua en Bogotá y en todo el mundo.

Este trabajo nos ha hecho reflexionar sobre cómo damos por sentada el agua en nuestra vida diaria, olvidando su origen. Este tipo de ejercicios con niños, niñas  y adolescentes nos permite explorar el origen temporal, espacial y social del agua, así como mapear estas preguntas en resultados gráficos. Además, buscamos equilibrar la evaluación de la gobernanza del agua al considerar aspectos sensoriales y emocionales en lugar de limitarnos a datos técnicos obtenidos por los adultos.

Diana Wiesner

On The Nature of Cities

Diana Wiesner

About the Writer:
Diana Wiesner

Diana Wiesner is a landscape architect, proprietor of the firm Architecture and Landscape, and director of the non-profit foundation Cerros de Bogotá.

Diana Wiesner

Diana Wiesner

Diana Wiesner is a landscape architect, proprietor of the firm Architecture and Landscape (www.dianawiesner.com) and director of the non-profit foundation Cerros de Bogotá (www.cerrosdebogota.org). Diana has 20 years of experience in themes of urban ecology, design of public space and research and analysis of ecological and urban issues. She seeks to integrate culturally based place making, and community participation to advance the health and well-being of humans and ecosystems at the local, regional, and global scales. She been distinguished with various awards: Jinzhou, China at the World Landscape Art Exposition in 2013; Acknowledgment prize 2008 for Sustainable Construction; seven first place prizes at the Colombian Architecture Competitions 2004 to 2009, two first place prizes at the Colombian Architecture Biennials 2006 and 2008; three first place prizes at the International Architecture Biennials in 1991, 2002 and 2006. Project selected in the Latin American Landscape Bienal and Rosa Barba International Landscape prize 2014.

Leave a Reply

Your email address will not be published.