Living Plans and Resilient, Happy, Included Citizens

Diana Wiesner, Bogota. 
7 June 2015

Many voices. Greener cities. Better cities.

(Una versión en español sigue inmediatamente después de la versión en Inglés.)

Urban green areas and public spaces are key elements in urban infrastructure, mitigating environmental challenges, fulfilling social functions, and contributing to the ecosystems of the surrounding region. In Bogota, the concept of the Ecological Network (Van der Hammen and Andrade 2003)—green spaces integrated within and beyond the city—has appeared as a central element of urban planning in recent years. However, these ideas have not been easy to implement and still the debate persists about the relative merits of development and conservation.

Áreas recreativas Bogotá, Foto IDRD.

The vision of conservation isolated from urban dynamics, without an understanding of the social reality of the territory, has hindered the development of a Principal Ecological Structure or a natural system that ensures public space and connectivity. Additionally, the mechanism for their application is largely limited to zoning laws, rather than a wider scale view that it is founded on watersheds as a principal driver of the ecological system.

Urban public areas represent a chance to build resilient, secure, and healthy biodiverse areas that can also result be poetic and beautiful spaces. In the Colombian reality, great examples of public spaces are fewer and fewer, replaced instead by standardized designs that focus on functional aspects rather than local identities or ecosystemic functions. Implementation of sterile standards and formulas results in the hardening of surfaces and loss of trees in the main parks of the towns; hardened embankments are “decorated” with isolated palms that are incompatible with local style and climate conditions. Additionally, urban developments that seek to be efficient in land use often neglect the notion of neighborhood, and community spaces are diminished by generalized public use.

This dislocation has become evident also at the ecological level. In the case of proposals for large areas of new urban development at the edges of southern ​​Bogotá, grids extend beyond local and community scales and dynamics, creating large homogeneous urban areas without identity and with little ecological wealth. These designs forget the meaning of the neighborhood. Family and social life in such homogenous, diffuse, poorly connected “neighborhoods” is diminished. Further, the trend to seek planning to turn cities into “sustainable” areas remains questionable because urban areas cannot be considered isolated, but must necessarily be associated with the surrounding territory and region.

Development in Colombian cities is often planned with imported parameters and designs, without considering the cultural and geographic realities. Fashions and stereotypes that are created under the umbrella of sustainability encourage super specialized groups of professionals seeking quantifiable standards and checklists on how to be “sustainable”. In the maze of “certifications” of urban ideals they forget the history and realities of the lives of the people who live there, who have everyday problems to solve, and, finally, what matters and what is vital in the life of a citizen.

Altos de la Estancia, Bogotá. Foto D Wiesner.

Plans seek ideals that do not consider the multiplicity of social stories that make up the rhythms of urban life. Many planners in Colombia, and specifically in the case of Bogotá, make great projections without knowing the territory and freeze them onto fixed maps with prohibitive rules. Such plans turn out to be difficult to execute or impossible to maintain—they don’t fit the realities of the ecological and social landscape.

I propose that we perform more regenerative planning strategies with living maps at various scales: well-articulated plans achieved through participatory methodologies and implemented through the comprehensive work of various disciplines involved in the agreements and vision. Disciplines derived from conservation science, as well as those of architecture, design, and landscape architecture converge in a renewed concept of green infrastructure, eco-urbanism, and urban sustainability. Such a convergence occurs today within landscape ecology, a discipline that now recognizes the concept of design in the landscape as a research topic and as a practical application of principles, and which Nausauer and Opdam (2008) defined as a directed transformation of a landscape in order to meet human needs in the management of ecosystem services (Andrade, Remolina, Wiesner 2013).

entrenubes Daniel Pineda
Parque Entrenubes, Bogotá. Foto Daniel Pineda.

Moreover, in the evolution of the concept of urban biodiversity, we no longer speak of “nature” threatened by man but rather recognize the wild and domestic, the natural and the built, cultural and adapted species represented in urban areas with particular identities in the landscape (Clergeau 2007). Architecture and urbanism have evolved beyond merely functional consideration of the city and its form, making way towards the integration of ecological and social functions that transcend isolated and “efficient” urban structure and discover cultural and ecological functions, allowing integration of the concept of green space in the urban landscape and essential form (Andrade et al).

Cerros de Bogotá.

This integration can inspire planners to address some specific challenges. The dynamics of cities progress and change at rates with which formal plans fail to keep pace. New working methods in line with this reality must emerge, creatively and urgently. It is a challenge that must be realized in synchronization among organizations, businesses and citizen initiatives. What must be achieved is the refinement of comprehensive participatory methodologies of work, synchronized among the tempos of city officials, the community, business, planners, designers, scientists and political cycles.

Diversos enfoques, Foto San Victorino.

We must move forward in a search for quality spaces focused on human beings, improving local conditions, environmental quality and equitable provision of services, consistent with the needs of the community without too much eagerness for stereotypical aesthetics or forms. This demands that dialogue about sustainable urban development does not remain distant from the majority and language converges on forms in which the population can participate.

plazoleta B
Corredor Ecológico de los Cerros Orientales. Montaje sobre fotografía.

Joint citizen action is needed to record the processes and experience of self-management. Restore human connections that have been weakened with mobilization based on trust and support. Generate living maps that reflect actions and strategies consistent with the land. Living maps that record processes, changes, adjustments and collaborative actions must be recognized and encouraged.

Planning cannot be reduced to the sum of finished studies that are immediately obsolete. They are static and unresponsive. We need living maps and plans, which are renewed according to processes, progress based on achievements, and learn from observation and error.

altos de la estancia Diana Wiesner
Altos de la Estancia, foto D.Wiesner.

For this, it is important to involve and revive the social role of schools and universities, where students should concentrate on methods of observation, participation, and change. Promote comprehensive professionals with skills in land management to ensure that the projects become visible and tangible. Train professionals who do not seek the limelight but work as part of a team, where satisfaction is when synchronicity is achieved.

Work holistically, listen without pontificating, learn and multiply knowledge with living planning, and increase the number of caring, happy, resilient, and included citizens.

Diana Wiesner

On The Nature of Cities

Translated into English from the original Spanish by David Maddox


  1. Andrade GI (2011) Estado y Presión sobre la Estructura Ecológica Principal. In: Ajustes Ambientales al Plan de Ordenamiento Territorial de Bogotá. Secretaria Distrital de Ambiente. Alcaldía Mayor de Bogotá. Bogotá
  2. Nassauer JI, Opdam P (2008) Design in science: extending the landscape ecology paradigm. Landsc Ecol 23:633–644
  3. Andrade, G; Remolina F, Wiesner D. Urban Ecosystems. Assembling the pieces: a framework for the integration of multi-functional ecological main structure in the emerging urban region of Bogotá, Colombia
  4. Clergeau P (2007) Une écologie du paysage urbain. Editions Apogée, France




Las áreas verdes urbanas y el Espacio público son elementos clave en la estructura urbana, enfrentan retos ambientales y cumplen funciones sociales y ecosistemicas en su región circundante. En Bogotá, el concepto de Estructura Ecológica Principal (Van der Hammen y Andrade 2003), aparece incorporado como elemento central de la planificación urbana en los últimos años en Colombia. Sin embargo, su consolidación no ha sido fácil de implementar y aún persiste el debate de conciliar desarrollo y conservación.

La visión de la conservación aislada de las dinámicas urbanas, sin un entendimiento de la realidad social del territorio ha dificultado el proceso en la generación de la mencionada Estructura Ecológica Principal o bien de un sistema natural de Espacio Público que garantice funciones y conectividad. Adicionalmente los mecanismos de su generación se ven limitados a la aplicación de una reglamentación urbanística más que a una visión macro que se estructure desde sus cuencas hidrográficas y que contemple el agua como estructurante del ordenamiento.

Las áreas publicas urbanas son la oportunidad de generar espacios resilientes, seguros, biodiversos y sanos lo que debe traducirse igualmente en espacios poéticos y bellos. En la realidad colombiana grandes ejemplos de espacio público se siguen reduciendo a aplicaciones de cartillas estandarizadas que se centran en aspectos funcionales por encima de las identidades locales o de las funciones eco sistémicas. La implementación de cartillas y formulas en las diversas realidades geográficas colombianas se traduce en el endurecimiento y tala de árboles de los principales parques principales de los poblados; en malecones endurecidos y “adornados” con palmas aisladas que no se compadecen con las condiciones atmosféricas ni ofrecen condiciones de bienestar climático a quien las recorre. Adicionalmente, los desarrollos urbanos que buscan ser muy eficientes en el uso del suelo olvidan la noción de barrio y la colectividad se desdibuja en espacios de uso público excluyentes. Esta desarticulación se ha hecho evidente también a nivel ecológico. Es el caso de propuestas de extensas zonas de nuevos desarrollos urbanos en los bordes urbanos de la zona sur de Bogotá, en cuadrículas que se extienden ajenas a escalas y dinámicas locales creando grandes áreas urbanas homogéneas, sin identidad y con poca riqueza ecológica olvidando lo que significa la vida de barrio. Por lo anterior, la vida en familia en un barrio con amigos y conocidos que forman su red primaria se deshace en urbanismos ajenos a su productividad, a su movilidad y a una vida urbana rica en experiencias.

La tendencia en la búsqueda de la planificación de convertir a las ciudades en “sostenibles”, sigue siendo cuestionable pues el ámbito de sostenibilidad no se reduce a las áreas urbanas sino que necesariamente debe estar asociado a la noción de territorio y región.

El concepto de desarrollo en las ciudades colombianas se asocia en muchos casos, a una planeación con parámetros importados, sin contemplar las realidades culturales y geográficas. Las modas y estereotipos que se crean bajo el paraguas de la sostenibilidad termina reduciéndose a grupos de profesionales súper especializados que buscan cumplir estándares cuantitavos y listas de chequeo sobre como ser “sostenibles”. Por lo tanto, en el laberinto de las “certificaciones” los ideales urbanos olvidan la historia de vida de personas que lo habitan, que tienen problemas cotidianos que resolver y que finalmente, lo que importa y lo que es vital en la vida de un ciudadano se olvida.

Los planes buscan ideales que no consideran la multiplicidad de historias sociales que van a otros ritmos. Mucha de la planificación en Colombia, y en caso concreto de Bogotá, los urbanistas realizan grandes proyecciones sin recorrer el territorio y se plasman en mapas en realidades congeladas cargadas de normas prohibitivas y en planes difíciles de ejecutar o eventualmente imposibles de mantener.

Se propone entonces realizar estrategias de planeación regenerativa con cartografías vivas de diversas escalas. Lograr planes realmente articulados a través de lograr metodologías de participación en la planificación y la implementación de trabajo integral de diversas disciplinas que convergen en una visión y en acuerdos. Las disciplinas derivadas de las ciencias de la conservación; y aquellas de la arquitectura y el diseño y la arquitectura del paisaje, convergen en un concepto renovado de infraestructura verde, eco urbanismo o sostenibilidad urbana. Una convergencia que se presenta en la actualidad en el seno de la ecología del paisaje, disciplina que hoy reconoce el concepto de diseño en el paisaje, como un tema de investigación y como una forma de aplicación práctica de sus principios, y que Nausauer y Opdam (2008) definen como una transformación dirigida de un paisaje con el fin de satisfacer las necesidades humanas de gestión de los servicios ecosistémicos. (Andrade, Remolina, Wiesner 2013)

De otra parte, la evolución del concepto de biodiversidad urbana, no habla de la “naturaleza” amenazada por el hombre sino del reconocimiento de lo silvestre y lo domestico, lo natural y lo construido, lo cultural y lo adaptado representado en especies y espacios urbanos con identidades particulares en el paisaje (Clergeau 2007). De otra parte, la arquitectura y urbanismo, han evolucionado desde la consideración funcional de la ciudad, de la forma, hacia la integración de las funciones ecológicas y sociales, que sobrepasan las estructura urbana aislada y eficiente y descubre las funciones culturales y ecológicas, permitiendo integrar el concepto de espacios verdes en el ámbito urbano y de paisaje de forma integral (Andrade et al).

Por lo cual se busca inspirar a los planificadores para hacer frente a algunos retos específicos: la dinámica de la ciudad va a un ritmo que los planes no logran seguir y nuevas metodologías de trabajo acordes a esta realidad deben surgir de forma creativa y urgente. Es un reto que debe concretarse en una sincronía entre entidades, empresas e iniciativas ciudadanas. Lo que se debe lograr es afinar las metodologías de trabajo participativo, que sincronice los tiempos del funcionario, con los de la comunidad, con los de los consultores y los tiempos políticos.

Se esta avanzando hacia la búsqueda por cualificar el espacio centrado en el ser humano, mejorando condiciones de proximidad, calidad ambiental y una oferta equitativa consecuente con las necesidades de la comunidad vecina sin tanto afán por estereotipos estéticos o formales.

Se exige entonces, que el desarrollo urbano sostenible no siga siendo un discurso alejado de la mayoría, y que converja en un lenguaje en donde la población se sienta interlocutora.

Se propone también articular las acciones ciudadanas y registrar esos procesos desde la experiencia y la autogestión. Restablecer los tejidos humanos que se han debilitado mediante estrategias de acción articuladas en grupos de movilización basados en la confianza y apoyo. La generación de cartografías vivas que reflejen acciones y estrategias con el territorio. Cartografías vivas que van registrando los procesos, los cambios, los ajustes y articulan acciones de trabajo de colaboración que deben ser reconocidas y fomentadas.

La planificación no puede reducirse a la suma de estudios que cuando terminan ya son obsoletos sino en cartografías y planes vivos, que se van renovando acorde a los procesos avanzando sobre lo realizado y aprendiendo también de la observación y del error.

Para esto, es importante involucrar y reactivar el rol social de colegios y Universidades, donde los estudiantes deben estar centrados en observatorios de participación y cambio. Promover profesionales integrales con habilidades en gestión del territorio, para lograr que los proyectos se hagan visibles y tangibles.

Formar profesionales que no buscan protagonismos sino hacer parte un trabajo en equipo, donde la satisfacción se da cuando se logra la sincronía. Trabajar de forma holística, escuchar sin pontificar, aprender y multiplicar el conocimiento en una planificación viva, aumenta la cantidad de ciudadanos mas solidarios, felices, incluyentes y resilientes.

Diana Wiesner

Diana Wiesner

About the Writer:
Diana Wiesner

Diana Wiesner is a landscape architect, proprietor of the firm Architecture and Landscape, and director of the non-profit foundation Cerros de Bogotá.

Diana Wiesner

Diana Wiesner

Diana Wiesner is a landscape architect, proprietor of the firm Architecture and Landscape ( and director of the non-profit foundation Cerros de Bogotá ( Diana has 20 years of experience in themes of urban ecology, design of public space and research and analysis of ecological and urban issues. She seeks to integrate culturally based place making, and community participation to advance the health and well-being of humans and ecosystems at the local, regional, and global scales. She been distinguished with various awards: Jinzhou, China at the World Landscape Art Exposition in 2013; Acknowledgment prize 2008 for Sustainable Construction; seven first place prizes at the Colombian Architecture Competitions 2004 to 2009, two first place prizes at the Colombian Architecture Biennials 2006 and 2008; three first place prizes at the International Architecture Biennials in 1991, 2002 and 2006. Project selected in the Latin American Landscape Bienal and Rosa Barba International Landscape prize 2014.

4 thoughts on “Living Plans and Resilient, Happy, Included Citizens

  1. Hi Diana,

    Great article!

    You say “…founded on watersheds as a principal driver of the ecological system.” and I am just wondering if you could provide an citation for the seminal work(s) exploring this concept? It has application in my area of interest.


    Colin Mackay

  2. Hola Camilo, Gracias por tus comentarios !

    Respecto al tema de los valores culturales y los ecológicos, creo que es fundamental conciliarlos. Si bien en lugares como los cerros resulta estratégico priorizar la restauración y las especies nativas para cumplir sus funciones ecosistemicas, no se debe desconocer el valor cultural que tienen los árboles foráneos plantados en décadas pasadas. Es el caso de los eucaliptos que han sido estigmatizados y hacen parte de la memoria de la Sabana y de la frontera de los cerros. Especies no nativas como el Urapan (Fraxinus chinensis), han acompañado las calles de Bogotá no solo tienen un valor cultural sino también de imagen e identidad en muchos sectores.

    Los planes de arborización deben incluir los valores socio culturales para garantizar su sostenibilidad a largo plazo, y si el objetivo es revertir el porcentaje de foráneas por nativas, este proceso se deberá hacer paulatinamente (sin talas masivas) y con aceptación de la población. El trabajo que se hizo pensando en la población y consultando fue el Manual Verde para Bogotá, realizado en 1998.

  3. Gracias Diana por el artículo.

    Todas estas ideas de diseños ecológicos son muy interesantes y aplicables para una ciudad como Bogotá, que cada vez crece más y con una naturaleza importada. Me gusta la idea que expresas sobre las palmas: yo soy de Cali y las palmas de canarias y Miami están en todos lados, desafiando ese valor inmenso que los caleños tenemos por los samanes y las ceibas.

    Dos puntos:

    – Los cerros de Bogotá tienen especies de árboles que no son nativas a la sabana de Bogotá, los pinos españoles y los eucaliptos. Curiosamente, muchos bogotanos se encuentran identificados con estos bosques y estas especies, a tal punto de verlos como bosques naturalizados. ?Qué opinión tienes sobre el conflicto entre los valores culturales y los ecológicos? Es un tema interesante sin duda.

    – ?Qué ejemplos hay en Bogotá en el tema de los planes de manejo incluyentes? Los procesos de socialización de planes de manejo en Colombia están poco desarrollados. Por ejemplo, el plan de manejo del arbolado urbano expedido por el JBB no incluye ningún estudio, ni siquiera explorativo, acerca de las prioridades de los ciudadanos bogotanos con respect a los árboles de la ciudad. Este es un tema interesante, sobre todo considerando que Bogotá es tan grande y a veces tan inmanejable.

    Saludos a Germán, quien tal vez no se acuerde de mí.


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